«Tant de fois, les choses arrivent par hasard», explique Claudio Chiappucci.

L’échappée du Tour de 1990 qui a duré dix minutes et modifié sa carrière: hasard ou design? Un peu des deux. Il avait voulu s’éloigner pour obtenir le maillot du roi des montagnes. Il a presque fini par gagner la course.

Être ici à Londres par une froide soirée de novembre; c’est par hasard. Il a retrouvé son vieil ami Flavio Zappi, l’ancien propriétaire professionnel de café et d’équipe cycliste; maintenant il est ici dans un bar Smithfield Market occupé pour le lancement de la marque de vêtements de Zappi.

La boucle est bouclée pour Chiappucci. Par coïncidence, la première course de vélo qu’il a gagnée, à l’âge de 15 ans, a été organisée par le père de Zappi. Naturellement, Chiappucci l’a emporté seul, en attaquant sur une courte montée à quelques kilomètres de l’arrivée. Mais peu habitué aux rouages ​​de la course cycliste, il n’a pas fêté son passage à la ligne d’arrivée. Cette séquence non démonstrative ne durerait pas longtemps. Dans un monde binaire de zéros et de uns, Chiappucci deviendrait un numéro deux, synonyme d’infatigabilité chippy.

Vingt ans après son apogée, il reste une présence vivante. Au cours de notre entretien, Chiappucci bavarde, vérifiant de temps en temps son téléphone portable qui cingle, demande au bar de baisser la musique et parle au Zappi qui voltige. Il m’envoie ensuite une demi-douzaine de photos de lui en dehors des monuments de Londres, à propos de rien (Claudio de Big Ben, Claudio de Buckingham Palace, Claudio dans une cabine téléphonique rouge. Vous obtenez l’image).

Championnats du monde de cyclisme 1991, Stuttgart.

Ça passe ou ça casse
Chiappucci a dû se greffer au sommet. Son début de carrière a été perturbé par un grave accident. En tant que pro de deuxième année avec Carrera, il est monté de front dans une voiture au Tour de Suisse 1986, cassant sa clavicule et détruisant son tibia. Cela s’est avéré être la création de lui.

«C’était l’un des leitmotivs qui peuvent donner un coup de fouet au vrai personnage. J’avais peur de ne pas pouvoir faire ce que je voulais: faire du vélo. J’ai dit « il n’est pas possible que ma vie de professionnel soit ici. »

«J’étais à l’hôpital pendant un mois; Je pensais que les autres sortaient sur leurs vélos et ici je ne faisais rien. Cet accident a été important, c’est là que la grande image de ma carrière professionnelle a commencé. « 

La même année, son père Arduino, un fanatique de cyclisme qui avait passé du temps en tant que prisonnier avec Fausto Coppi pendant la Seconde Guerre mondiale, est décédé. « Sa leçon la plus importante est que ce sont les plus durs qui ont le plus de force », se souvient Chiappucci.

Après s’être remis en forme, il a travaillé pour des personnes comme 71 et Roberto Visentini à Carrera. L’étape d’ouverture du Tour de France 1990, 138 kilomètres sur les routes autour du parc à thème Futuroscope, a changé cette dynamique.

Claudio Chiappucci, Ronan Pensec et Steve Bauer

Le Tour qui s’est échappé
Attaquant avec Ronan Pensec, Steve Bauer et Frans Maassen (ci-dessus), ils ont terminé la journée avec une avance de dix minutes et demie. Comment est-ce arrivé? « Tout le monde a bien travaillé ensemble, et personne n’allait pour le GC … mais je n’aurais jamais imaginé que nous aurions dix minutes. »

Chiappucci était entré dans la journée en tant que sans-marque cherchant à enfiler le maillot du roi des montagnes; il quitterait la course en se demandant comment la victoire du Tour de France s’était échappée. Après le passage de Pensec en tête, l’Italien a enfilé le maillot jaune après le contre-la-montre montagneux de l’étape 12 autour de Villard-de-Lans.

«C’était quelque chose d’énorme pour moi. J’étais un petit cavalier qui portait un maillot et tout le monde pensait « demain, il ne sera pas là, il sera abandonné », se souvient-il. «Au lieu de cela, jusqu’au bout, j’étais là-bas pour gagner le Tour, peut-être déjà comme un champion. Je manquais d’expérience à ce moment; cependant, j’étais motivé, j’avais de l’adrénaline. »

Sa brutalité s’est manifestée dès le lendemain de son arrivée en tête sur la route de Saint-Etienne en passant par le Massif Central. Son avantage de sept minutes sur le plus proche challenger Breukink a été réduit à deux ans et demi, alors que l’Italien a pris l’appât de ses rivaux et a été laissé à la traîne lorsque LeMond et ses concurrents ont pris la route.

Néanmoins, Chiappucci a fait preuve de résilience en haute montagne et a profité de son temps en jaune, buvant régulièrement du champagne avec ses coéquipiers Carrera à la table. «Ça a toujours été une fête. C’était une autre époque, nous n’étions pas attentifs à tout; nous devrions faire la fête, c’est toujours mieux d’être heureux tous les jours comme ça », dit-il.

Claudio Chiappucci

Il a traversé LeMond tout au long de la course. Après avoir attaqué diaboliquement son rival à la suite d’une crevaison dans les Pyrénées, le champion en titre l’a surnommé «un bandit».

« Il était vraiment énervé parce qu’il n’était pas en mesure de se débarrasser de quelqu’un comme moi, qui n’était pas un grand pilote », explique Chiappucci. «Cela l’irritait et il a toujours roulé contre moi dans les courses, tactiquement et mentalement.

« Mais cela ne m’a pas énervé. À ce moment, j’ai découvert à quel point j’étais fort dans la tête. Je n’étais pas une des stars, j’étais un cavalier qui voulait le faire. Pour moi, c’était facile d’attaquer; Je n’avais rien à perdre. LeMond a dû gagner ce Tour. »

En effet, l’attaque a été sa forme de défense lors de la dernière étape décisive en montagne vers Luz Ardiden. L’Italien menait seul sur l’Aspin et le Col du Tourmalet, forçant LeMond à une poursuite acharnée. Après avoir joué, l’attaquant a fini par être rattrapé et dépassé, perdant tout sauf cinq secondes de son avantage.

Chiappucci a finalement abandonné la tête de l’avant-dernière étape du contre-la-montre. La course contre la montre a été une faiblesse permanente, bien que pratiquement tout le monde à cette époque ait mené une bataille perdue contre Miguel Indurain.

07/11/1990 Tour de France 1990.
Étape 11 – ST GERVAIS à L’ALPE D’HUEZ.
Les spectateurs alignent le flanc de la colline pour regarder le peloton défiler pendant qu’il se fraye un chemin à travers les Alpes.
Photo: Hors-jeu / L’Equipe.

Bien que Chiappucci ait terminé deux fois deuxième au classement général du Giro d’Italia, après réflexion, le Tour de 1990 était sa meilleure chance de remporter un Grand Tour. «Je peux vous garantir ce que je sais maintenant, je ne perdrais plus jamais cette course. Peu importe ce que LeMond a essayé de faire à ce sujet. J’ai roulé comme un idiot à l’époque, attaquant sans discernement. Lorsque les favoris ont décollé, je ne pouvais pas aller avec eux », a-t-il déclaré à Noel Truyers dans Kings of Cycling quelques années après la course.

Néanmoins, le résultat a lancé la position de Chiappucci en tant qu’étoile du peloton. Alors que certains cyclistes font face à la célébrité avec inquiétude, le petit homme de Lombardie a savouré les feux de la rampe. « J’ai aimé [being famous]. J’ai découvert un nouveau monde. Et ce fut l’une des motivations qui m’a donné du caractère, du désir [to attack]; J’ai vu que les gens m’aimaient et ce que je faisais. »
L’aspect individualiste du sport a longtemps séduit Chiappucci. Jeune, il rêvait de jouer au football pour la Juventus avant de se lasser de ce sport. «Le vélo, c’était moi. Cela m’a donné une identité, une liberté. Et ce n’était pas un jeu d’équipe », dit-il.

Naissance d’El Diablo
Neuf mois plus tard, Chiappucci a montré que son Tour révolutionnaire n’était pas un hasard, remportant le Milan-Sanremo 1991 dans une échappée solitaire. Il s’est rapidement taillé une réputation de pompier avec le bandeau, tentant toujours de longues échappées.

«Plus la course est difficile, difficile, plus la course est sélective, mieux c’est. Si les courses s’étalaient sur 500 kilomètres, cela aurait été encore mieux », dit-il.
Il a recueilli des surnoms comme des trophées de classification des montagnes: il se faisait appeler l’homme bionique, tandis que d’autres le surnommaient l’Indien (pour ses cheveux noirs), Monzon (à cause de son nez, ressemblant au boxeur argentin) et, surtout, El Diablo – le diable – donné par des commentateurs colombiens colorés lors de la course par étapes du Clásico RCN.

Claudio Chiapucci
Claudio Chiapucci grimpe le Col du Tourmalet

Chiappucci a terminé sur le podium de trois Tours de France consécutifs, mais plus que les résultats eux-mêmes, il est connu pour avoir imprégné une époque – dominée par le plodding, prévisible Miguel Indurain – de couleur et de verve. Agressif, flamboyant, prenant des risques et un demi-pied plus court, il était le yin du yang espagnol.

Cependant, l’image romantique de Chiappucci en tant qu’attaquant sauvage – quelque chose qu’il a peu fait pour dissiper au cours de sa carrière – masque une astuce et un timing nécessaires.

«J’ai toujours attaqué pour gagner. Toujours… j’aimais gagner de cette manière, je n’aimais pas simplement le faire en finale. J’ai préféré faire une sélection, mais je savais qu’il était difficile de s’en débarrasser à l’arrivée, j’ai donc dû partir de loin. »

Les fans ont adoré les ébats de Chiappucci, mais ils n’étaient pas aussi populaires auprès de plusieurs champions contemporains. Dans un critère, Moreno Argentin l’a battu. « Claudio a les jambes d’un champion, mais l’esprit d’un enfant », a déclaré l’Argentin plus tard.

Parallèlement au mauvais sang avec LeMond, qui le qualifierait de «Cappuccino», il y avait aussi une querelle de ragoût avec Gianni Bugno, le compatriote avec qui il partageait le podium du Tour 1991.

Claudio Chiappucci
Claudio Chiappucci célèbre sur le podium en maillot jaune. Étape 16 du Tour de France 1990

« Ce n’était pas Bugno personnellement, c’était son entourage », explique Chiappucci. «Ça ne lui convenait pas que je termine devant. Et je n’aimais pas non plus qu’il me batte. La guerre entre nous a favorisé Indurain parce que je pense qu’en ces années, Bugno et moi aurions pu tout faire… nous étions de bons amis à la fin. »

Qu’il soit l’ennemi public numéro un ou un brillant bouffon – la question que La Repubblica posait dans un article de 1991 – Chiappucci était indéniablement un divertissement, sans doute le cavalier le plus flamboyant d’une génération.

Spectacle sur Sestriere
Sans doute, son exploit le plus mémorable a eu lieu sur la route de Sestriere lors du Tour de France 1992. Quarante ans après la longue échappée emblématique de Fausto Coppi dans le Giro, il a effectué une échappée de 170 kilomètres, abandonnant très tôt le dernier compagnon restant, Richard Virenque.

Le Tour semble tenir la balance, car il conserve imperceptiblement une avance de quatre minutes sur le col d’Iseran et le mont Cenis.

Dans la montée finale, le tifosi italien bruyant s’est rapproché, forçant les escortes de Chiappucci à ralentir, ainsi que l’homme lui-même. Il leur fit un signe de colère pour s’écarter.

Claudio Chiappucci

«Cela m’a vraiment énervé, mais cela m’a aussi donné beaucoup de motivation et de moral», dit Chiappucci avec un sourire. «J’ai compris que je faisais une grande chose à ce moment-là. Peut-être que les gens ont compris qu’il se passait quelque chose d’impressionnant et ont voulu venir le voir. »

Chiappucci a craqué dans la montée finale, mais Indurain a fait exploser son propre moteur à moins d’une minute de son rival malade. L’Italien est parti pour remporter la victoire.
Quelles pensées lui traversaient la tête quand il était seul devant? «Ils sont tous sur la course. Vous ne pensez pas à la douleur. Vous pensez à ne pas consommer autant d’énergie; pour aller à son rythme, contrôler la puissance, donc ne pas aller trop haut. Perdez dans la montée, récupérez dans la descente.

«Alors, je penserais à la course: maintenant il y a une descente, maintenant il y a une montée, que font-ils derrière? Que vais-je faire quand j’en serai là? Que vais-je faire devant? Penser toujours, penser. L’esprit retourne toujours les choses. Il n’y a pas un moment de vide. « 

Claudio Chiappucci
Tour de France 1992.
Étape 14 – Sestrières à l’Alpe d’Huez.
Claudio Chiappucci donne à Miguel Indurain une légère pression sur le fond.

Un homme pour toutes les saisons
En raison de ses évasions accrocheuses et de ses titres de roi des montagnes (deux au Giro, deux au Tour), la réputation de Chiappucci en tant qu’homme pour toutes les saisons est souvent sous-estimée. Il était prêt à se battre à n’importe quelle course, même aux championnats du monde de cyclo-cross et aux classiques pavés.

Il a roulé Paris-Roubaix cinq fois et a terminé quatrième du Tour des Flandres au crépuscule de sa carrière. Dans l’un de ses exploits les moins rappelés, l’Italien a attaqué sur pavé lors du Tour de 1992 au cours de la première semaine, emmenant Greg LeMond avec lui dans une pause de quatre hommes qui a gagné 90 secondes.

Il y a peu de polyvalence ou de flair précieux de nos jours, comme Chiappucci le reconnaît. «Ils sont tellement différents. Moi, j’aime les coureurs d’une grande régularité qui concourent toute la saison. J’aime les pilotes comme Valverde et Contador.

« Froome est spécifique, il est programmé … Son objectif est le Tour de France, il n’a pas d’autres buts.

«Nous manquons un peu de personnalité. C’est la faute de la technologie, qui a beaucoup changé. C’est difficile de sortir de cette programmation, mais c’est la mode; vous ne pouvez pas le changer.  » C’est peut-être le refrain bien nanti des anciens cavaliers, mais au moins peu sont plus qualifiés pour le niveler que Chiappucci.

« J’ai l’impression que si les coureurs d’aujourd’hui disent » je ne vais pas faire le Tour de France « , ce n’est pas leur décision. L’équipe ou son entourage choisit. Les coureurs sont moins les maîtres de leur propre monde maintenant. »

Que vous gagniez de façon spectaculaire ou perdiez de façon autodestructrice, vous pensiez que Chiappucci contrôlait toujours son propre destin. Bien sûr, ses réalisations doivent être encadrées à l’époque. Chiappucci a échoué au test d’hématocrite à 50% de l’UCI, conçu pour empêcher l’utilisation de l’OEB, à deux reprises en 1997. La même année, il a retiré une déclaration judiciaire selon laquelle il utilisait l’EPO depuis 1993.

Chiappucci appartient à cette génération: il est révolu le temps où les prétendants peuvent faire des escapades de 150 kilomètres un jour et rester en lice pour les classements généraux du Grand Tour. Les équipes rivales ne le permettent pas; de plus, étant donné la liberté, les coureurs eux-mêmes se rétablissent rarement bien.

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En fin de compte, Chiappucci a-t-il des regrets de sa carrière? «Je pourrais avoir beaucoup, tellement de victoires que je n’ai pas pu remporter. Cependant, ce sont des regrets qui font tous partie d’une carrière. Oui, vous pouvez gagner 200 courses; J’ai gagné 100 mais ça va; avec ces 100, j’ai montré ce que je valais. »

S’il avait troqué la flamboyance pour la frugalité et le calcul dans la poursuite d’une précieuse victoire sur le Grand Tour, il n’aurait pas conservé la même réputation. Trouble, prise de risque, bruyant, fier et rebelle: Claudio Chiappucci était destiné à être le héros d’un peuple.

Cet article a été initialement publié en novembre 2015